电子侦察船是一种专门用于电子技术侦察以获取军事情报的勤务舰船,电子侦察船的主要使命任务是查明对方舰载、机载、天基和陆基雷达、通信、光学、声纳等电子设备的技术性能和技术参数、位置配系和指挥关系;获取对方的无线电文字、语音、数据、图形、图像和视频;对海上舰艇编队进行监视、跟踪。电子侦察船通常要求具有良好的稳性和耐波性,较大的续航力和自持力,能满足较长时间在海上进行侦察活动的需要。电子侦察船因其所执行的特殊使命任务,在战时和紧张时期也往往容易受到对方的攻击,故此一些国家也为电子侦察船配置了强大的自卫火力系统。

电子侦察船除常规的船舶系统、船舶装置、船舶电气及常规的通信、导航设备系统外,最为主要的就是用于电子侦察的系统,称之为电子技术侦察系统,简称技侦系统。技侦系统一般装有多种类型的电子侦察接收机、电子信号分析仪、测向仪、终端解调机和记录设备。电子侦察船主要的外形特征之一就是有着繁多而复杂的外部天线。

有的电子侦察船有的还配置有电子干扰设备,但这并非电子侦察船的主要使命任务。配置有电子干扰系统、携有角反射器和诱饵,专门用于对敌方进行电子干扰的舰船称之为电子干扰船。这是一种以电磁波辐射或在海面布放的方式对敌方舰载、机载、陆基的雷达、通信系统和武器制导系统的电子设备进行压制、干扰和欺骗,使其失效或被削弱,以达到掩护己方海上军事活动的效果。

中国海军曾建造了数型多艘电子侦察船,并对一些舰船进行改装,使其成为电子侦察船,如1981年交付海军使用的“海洋11号”重力测量船,后来经过改装后就成为电子侦察船。目前,中国海军最新型号的电子侦察船是815型以及后续的815A型电子侦察船。

说到中国海军的电子侦察船就不得不说海湾战争,海湾战争是以美国为首的多国部队于开始的对伊拉克的展开的一场大规模现代化局部战争。在这场战争中,美军将大量高科技武器投入实战,展示了压倒性的制空、制电磁和信息化作战的优势。海湾战争对中国军事领域的影响是巨大的,甚至颠覆了中国传统的军事战略思维,海湾战争让中国军方见识了一场完全不同于传统战争的作战模式,并对此产生了深深的忧虑。

海湾战争时,虽然中国进行改革开放已有十多年的时间,但综合国力并不强大。而基于当时的国防和军队建设要服从、服务于经济建设大局的大政方针,军费比重一再压缩,如1985年的国防费仅占国家财政支出的10.4%,比1975年下降了7个百分点。在这一时期,中国军队的武器装备升级换代基本已经停滞,整体武器装备在国际上处于一个较为落后的和低级的水平。而此时,中国与美国的关系已经恶化,以美国为首的西方国家已经开始实施对华武器装备禁运和军事装备技术的禁止转让。但这一时期,与美国爆发军事冲突的可能性依然存在,特别是在台湾问题上。故此海湾战争后,中国军队开始了有针对性的训练,如空军和海军航空兵进行了歼-6飞机打F-16飞机的战法演练和训练等等。

海湾战争中,美国所采用的强大的电子信息技术及能力深深震撼了中国军方,现代战争中,信息化水平的高低直接关乎战争胜败的结局,可以说,信息化能力的高低就是战斗力水平的高低。在现代化战争中,电子信息技术越来越占据关键的位置,电子信息技术的运用,增强了战场态势的透明度,而这是交战双方所永远追求的目标。对于电子信息技术不对称的交战双方,战场态势会变成对交战一方的单向透明,这对于交战的另一方来说,无疑是一场毫无胜算的、令人绝望的,甚至是屠杀性的和灾难性的战争。中国中央军委在此大背景下清醒地认清了形式,进行了研究和研讨,并成立了军委调研组,由军委副主席带队对国内相关的研究院所进行了调研,由此可见当年的重视程度。时至今日,在一些科研院所的陈列室里还陈列着当年调研组调研情况的图片及资料。

815型电子侦察船就是在上述大背景下所孕育出来的产物。根据军委和总部的指示要求,海军开始着手进行新一代电子侦察船的研制,具体设计工作由船舶工业总公司第708研究所承担。当时的计划是建造六艘815型号电子侦察船,而后因经费所限,只建造了一艘。在时隔多年后才继续建造该型电子侦察船的后续型号,即815A型。

815型电子侦察船首制船下水时的舷号为815号,交付后舷号改为东调232,后再次改舷号为851号。首制船851号在中国海军服役后曾多次执行重大军事行动,为中国海军军事情报做出了较大的贡献。此船在服役期间还进行了大小数次改装升级,使其与后续的815A型电子侦察船的技侦水平相当。后续建造的815A型沿用815型电子侦察船的成熟平台,对局部进行了改进设计,如主桅等,在技侦系统上则有较大的改进和提升。

该型号电子侦察船的舱室空间明亮宽敞,设置有左右内部通道,在主甲板上还设置有左右外部通道。船内设置有技侦人员住舱和中、高级技侦人员住舱,而技侦工作舱室属于严格保密的舱室,无关闲杂人员不得进入。815型及后续815A型船上的各种生活设施较为齐全,如宽敞的餐厅和图书室等,船长会客室的面积就达30多平方米,这在其它水面战斗舰艇上是无法想象的。由于当时的经费紧张,在设计之初,总部就对此船进行了一些限定,如要求排水量不得超过6,000吨,而最终所设计的排水量为5,998吨。经费紧张的问题也同样反映在其它一些方面,如初步方案设计时,设置了导弹系统和双100毫米舰炮系统,后因方案超出预算而割弃了导弹系统,但修改后的方案经上报核定后仍然超出预算,不得已又割弃了双100舰炮系统,改为从广州和大连的海军军械修理厂调拨舰炮,即把原来报废的旧舰艇上所拆除的舰炮在此船上安装,在船艏安装一座双37毫米舰炮、船的后部安装两座双25毫米舰炮,使其具有了有限的自卫能力。